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一磚一瓦,小牛正在為後Nowitzki時代未雨綢繆

當一位超級巨星的職業生涯步入尾聲之際,他所在球隊往往面臨著危急存亡的關鍵時刻。你是選擇像洛杉磯湖人對待Kobe Bryant一樣,不惜犧牲球隊的未來迎合他們的要求?還是選擇展望未來,積攢年輕天賦,為拼搏季後賽做準備?

自2011年奪冠以來,達拉斯小牛始終試圖再創輝煌。拆散了奪冠核心陣容後,他們年復一年地在自由市場釣大魚:2012年的Deron Williams、2013年的Dwight Howard、2015年的DeAndre Jordan以及去年夏天的Hassan Whiteside。小喬丹一度與小牛達成口頭協議,但隨後陷入了「人質處境」的他在歷經了11個小時的掙扎後作出大反轉。一次又一次的失敗表明:近年來,自由市場對小牛不怎麼友善。

在與這些頂級球星一一擦肩而過之後,小牛被迫實施B計劃,導致球隊在過去六年來從未贏下哪怕一輪系列賽。然而今夏,隨著名人堂球員Dirk Nowitzki即將與球隊攜手度過第20個年頭,老闆Mark Cuban看起來打算用點與眾不同的方法。

據ESPN記者Marc Stein報導,截至目前(7月1日),小牛「暫無追求大牌自由球員的打算」。對於Cuban來說,與其盯著Blake Griffin、Paul Milsap或者Kyle Lowry這樣的球員不放,把他們簽下來陪伴Nowitzki的生涯尾巴,倒不如圍繞那些年輕球員建隊,比如Harrison Barnes、Seth Curry、新人控衛Dennis Smith Jr.以及受限自由球員Nerlens Noel。

「這樣的年輕核心陣容正是我們想要圍繞建隊的,我們會與他們一起成長,他們也許有希望震驚世界,」Cuban告訴達拉斯早報記者Eddie Sefko,「當時機成熟,我們會考慮為其添磚加瓦。我並不是在說我們必須得到什麼。」

在幸運地撿到Smith之前,達拉斯曾一再被提到正對鵜鶘控衛Jrue Holiday展開猛烈追求。ESPN的Ian Begley在五月中旬曾將二者聯絡在一起,而就在選秀大會前一週,體育畫報的Jake Fischer同樣將小牛視為同時簽下Jrue和他哥哥Justin的強力競爭者。然而隨著Smith已入囊中,Earl K.Sneed在球隊官網爆料,總經理Donnie Nelson這樣迴應一系列流言:「我們會將工作重心轉移。」

「我們對自己的處境感到滿意,」Cuban告訴Sefko,「我們不會急於求成,違背初衷。有了Dennis、Nerlens和Harrison,我們有了一套超級年輕的核心陣容。」

這套年輕核心始於Barnes,他在去年夏天同小牛簽下了一筆四年9400萬美金的頂薪合約。北卡黑鷹由於過去四年在勇士隊的掙扎表現時常淪為笑柄,但來到達拉斯後,他實現了質的飛躍,場均上場35.5分鐘,以46.8%的高效率貢獻生涯新高的19.2分,同時還有5個籃板、1.5次助攻和1個三分進帳。儘管在灣區期間,效率問題一直是困擾著Barnes的頭等難題,但來到2016-17賽季後,他連續43場比賽得分上雙,這樣的表現也讓他贏得了Nowitzki的認可。

「我為他和他的進步感到驕傲,」德國人在五月告訴Sneed,「他在場上場下的表現都可以評A級,而且他可以作為建隊基石。」

也許Barnes永遠無法成為球隊門面,無法扮演Nowitzki在過去20年所扮演的那種角色,但他24歲這年所表現出的長足進步依然證實了他足以成為建隊核心之一。他的多功能性在越來越忽視位置區分的聯盟中如魚得水,畢竟他可以勝任兩個前鋒位置。小牛多年來中鋒位置始終較為羸弱,因此他們時常選擇讓Barnes出任4號位,Nowitzki頂上5號位,這也說明在Nowitzki退休之後,Barnes能夠擔當起小球陣容中的大前鋒這一重任。

據82games.com資料顯示,Barnes本賽季出任4號位時表現更好,可以打出平均水準以上的18.3效率值,遠遠高於他出任3號位時的13.4。考慮到本賽季小牛的控球後衛們如旋轉木馬般來來往往,甚至連落選新秀Yogi Ferrell都在Deron Williams被買斷後先發出戰了29場比賽,可想而知,一旦Barnes有機會與一名出色的球場指揮官固定搭檔,他會變得多麼高效。

小牛對Smith寄予厚望,認定他就會是這樣的指揮官。

「他與我們的球員們完美相容,建立了良好的化學反應,充分理解了我們的目標,」Nelson在選秀大會過後,與記者談論起選中的這位北卡州大出品的後衛時這樣表示,「我認為他在我們的重建過程中能夠發揮舉足輕重的作用,尤其是在Nowitzki還在的情況下,他和Nowitzki打擋拆……想想就一顆划艇。」

由於Markelle Fultz、Lonzo Ball和De’Aaron Fox在選秀前就佔據了大部分有關新秀控衛的討論,在2017-18賽季的最佳新秀爭奪戰中,Smith有機會成為一匹貨真價實的黑馬。過去的一個賽季,Smith身邊充斥著一群投射能力拙計的球員,因此能夠與Nowitzki、Barnes、Seth Curry和Wesley Matthews一起打球,對於這位新人指揮官來說可謂是美夢成真。他的運動能力和爆發力讓他在轉換進攻中如魚得水,由於小牛上賽季的回合數僅僅位列聯盟倒數第二,Smith的這項能力必能幫助球隊實現進步。

投籃會是Smith的一個小問題,據Hoop-Math.com資料統計,在唯一的一個大學的賽季裡,他的兩分球跳投命中率僅有30.5%,甚至只有一個進球是來自於他人助攻。因此,在一群全能的隊友身邊打球,他的投射必定會實現質的飛躍。好訊息是,Smith在大學的三分命中率達到了35.9%,與35.8%的JJ Barea基本持平,高於在達拉斯度過了40場比賽的Deron Williams(34.8%)。

控球後衛也許是聯盟中最難學學的一個位置,也就是說對於Smith的新秀年而言,困難和挫折會是司空見慣的。但只要小牛留住受限制自由球員Noel就好,與這樣一位運動能力出色的大個子打擋拆能夠讓Smith受益匪淺。

小牛趕在交易截止日前送出Bogut、Anderson和一個前18順位保護的首輪籤換取Noel時,Nelson對記者說,這位肯塔基生「給了我們自Tyson Chandler之後再也沒有過的元素。」儘管Noel絕大多數進攻都來自籃下——他上賽季在10英尺或以外的出手命中率僅有31.3%——但他在防守端異常積極,同時有著精英級別的火鍋能力,生涯頭三個賽季裡場均能夠送出1.5次火鍋。只要小牛讓他揚長避短,不要強行把他改造成低位單打得分手,他就必將成為後Nowitzki時代的無價之寶。

目前來看,雙方都堅信Noel夏天過後依然會留在達拉斯。據小牛官網的Bobby Karalla爆料,Cuban在5月出席105.3頻道的Ben & Skin節目時曾坦言:「我不能跟你透露談判細節,但可以告訴你的是他和隊友們形影不離,經常來一句「健身房訓練走起」。現在他們就在訓練,這讓人激動不已,而Noel就是其中之一。」

無論小牛是選擇速戰速決,同Noel搞定合約,還是讓他試水自由市場然後匹配他收到的報價,可以肯定的一點是,他仍將身披小牛戰袍好多年。然而對於Seth Curry就不一定了,因為他去年夏天與球隊簽下的富有家族色彩的兩年590萬童工合約僅剩下最後一年了。

在曼斐斯、克里夫蘭、鳳凰城和沙加緬度之間流浪了三個默默無聞的賽季後,26歲的Seth Curry在2016-17賽季於達拉斯實現爆發。場均僅僅出戰29分鐘就能以48.1%的高效率貢獻12.8分,還有2.7次助攻和2.6個籃板進帳,同時以42.5%的高命中率場均扔進兩個三分。他與Barnes以及內線Dwight Powell的勝利貢獻值均為4.6,並列球隊榜首,而他高達1.7的OVRP(高於代替球員)值領銜全隊。

假設Seth Curry在接下來的賽季中一帆風順,同時上賽季末困擾他的肩傷能夠康復,那他就準備好明年夏天數錢數到手軟吧。在這之前,小牛有一整個賽季的時間來權衡,這位6尺2寸的杜克出品球員,究竟能夠長久成為Smith身邊的合格搭檔?還是在交易截止日之前調戲一發別的如飢似渴的球隊然後把他送走?三月,Cuban曾告訴記者他希望留下Curry,如果給這份希望加個期限,那將是「永遠」。「他就是最適合我們的那種球員,投射出眾,防守賣命,又是更衣室良藥。我們都說他酷斃了,而他在酷斃的同時又能保持低調,這樣的球員真是太棒了。我們一定要留下他。」

對於Smith的到來,Seth Curry自信地表示不會對他的表現造成反面影響。

「我只需要做好自己,」他在最近曾告訴Sneed,「我會同上賽季一樣將自己的優勢淋漓盡致地展現,並努力揚長避短,繼續向全能方向發展,做好雙能衛的角色。」

以Barnes、Smith、Noel和Curry為核心,再加上一群年輕球員,諸如費雷爾、鮑威爾、多裡安-芬尼-Smith、A.J.Hammons、Nicolás Brussino以及Salah Mejri,小牛已經開始為了後Nowitzki時代未雨綢繆。因為就算他們祖墳冒青煙一般在自由市場大獲全勝,這樣的陣容恐怕還是沒法在一輪七場系列賽中推翻勇士王朝的殘暴統治,因此Cuban和Nelson決定另闢蹊徑,開始著眼未來。

據ESPN的Tim MacMahon報導,德國戰車在有史以來的首屆頒獎大典上透露,他還想「再打好多年」,因此他有機會陪伴這群年輕核心們度過新秀牆。Nowitzki作為穩定貢獻20+得分手的日子早已一去不復返,但他依然可以通過擋拆外切等方式為新人們分擔壓力,偶爾還能玩玩他獨一無二的金雞獨立後仰跳投。據Stein報導,小牛拒絕執行Nowitzki下賽季2500萬美金的球隊選項,但這是為了給潛在的Seth Curry型球員的到來做好準備。事實上,小牛對於Nowitzki的下一份合約絕對有求必應,這樣他就能在今秋開啟個人第20個賽季。

譯者注:Nowitzki已經同小牛簽下兩年1000萬美金續約合約。A.J.Hammons已去熱火。

與其在自由市場拼死拼活地給Nowitzki找個巨星伴侶,也許對於小牛而言更好的道路是打打醬油,籤點年輕潛力股和便宜的老兵,以便和年輕的核心們互補。這樣的操作也許並不會有立竿見影的效果,但等Nowitzki結束他風光無限的職業生涯後,這些優勢將會一步步浮出水面。

若無特別註明,所有資料均來自NBA官網或Basketball Reference。所有薪資資訊均來自Basketball Insiders或Spotrac。

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