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曾淪為笑柄的球隊如今脫胎換骨,但Russell真的是籃網的未來?

在季後賽首輪對上76人的系列賽中,籃網得到的各種邊邊角角比他們靠本事贏下的東西還要多。在當地時間週二以100-122總比分輸掉了第五戰後,籃網也帶著簡歷上「新增」的一大堆罰款、技術犯規和表情包打道回府了。不過再怎麼說,他們還是從76人手裡搶到了系列賽首戰的勝利,並驚出了後者一身冷汗。對於一支兩個賽季前還只能在例行賽取得20勝戰績,還在與塞爾提克的那筆「問題交易」後淪為笑柄的球隊來說,這個結果並算不壞。他們在自2010年以來就沒拿到過樂透籤的情況下打進了季後賽,這已經是對他們經營成果、淘寶能力和球員培養的巨大褒獎了。雖然此時此刻再稱讚籃網的體系可能已有陳詞濫調之嫌,但它的確已經產生了效果,並給了這支球隊可以希冀的未來。

本文就將講述籃網在休賽期即將面對的三個問題:

Russell,該續約嗎?

Russell剛剛經歷了一個浴火重生般的賽季。在度過了生涯早期詬病纏身的洛杉磯歲月後,這位控球後衛本賽季將多項主要數據都提升到了生涯新高。他入選了全明星陣容(雖然是因傷病遞補的),並在自己效力籃網的第二個賽季就帶領球隊殺入了季後賽。雖然今年也是Russell的合約年,但有積極性總是好的。對於今夏即將成為受限自由球員的Russell來說,他的自我救贖來得恰到好處。

可問題在於,如果由籃網的角度來看的話,這樣的一個賽季只會讓Russell的身價出現暴漲——不過這真不是什麼壞事,尤其是對籃網來說。Russell今年夏天肯定會拿到很多錢,而且或許會接近頂薪——不管我們覺得他值不值得都是如此。籃網或許會想留下他,而由於他受限自由球員的身份,一定會有至少一支球隊會主動逼籃網出手。過去幾年來,籃網一直依託著開溢價合約搶人的策略在聯盟中攪局,並迫使一些球隊吞下了垃圾合約;而如果這次在Russell的問題上被人「還治自身」的話,倒也有了一絲諷刺色彩。

如果價錢要達到頂薪的話,如何留下Russell就是個更艱難的問題了。雖然他本賽季的大部分時間表現得都很出色(雖然在G5中只有16投3中),而且是籃網的三大核心後衛(除他之外,還包括Spencer Dinwiddie和Caris LeVert)中最年輕的一,但他在投籃選擇、防守、突破和造罰球等方面的能力還有所欠缺。等到最後,如果不續約Russell的話,籃網的決定或許會轉向他們能如何以潛在的薪資空間在自由市場上有所作為——雖然他們最可能的選擇仍會是出錢留下自己的未來之星。

自由市場,能釣到大魚嗎?

關於這件事,籃網在今夏是能釋放出5000萬美元以上的薪資空間,幾乎夠簽下兩個頂薪了。至於問題麼,那就是他們有競爭對手,而且這個級別的自由球員目前為止也都一直在與其他球隊眉來眼去。Kawhi Leonard?只有快艇和暴龍傳出過消息。Kevin Durant?也只有尼克。籃網最終應該拉下臉去「禮聘」Jimmy Butler嗎?還是成為Kemba Walker的新下家呢?你是願意給23歲的Russell一份頂薪,還是把它送給即將年滿29歲的Kemba Walker?

當然了,這一切都要取決於籃網想怎樣打造自己。本賽季打進季後賽是個令人鼓舞的進步,但這個過程的下一步將會更加重要。搶下Butler可能會讓他們與同城老大哥尼克在爭奪自由球員方面擁有更接近的吸引力,但也會妨礙到Sean Marks和Kenny Atkinson為球隊打造的文化和戰術風格——這些東西可都是籃網這支隊伍對於自由球員的賣點。他們來這裡是為了這兒的文化和潛在的成長空間,以及這套被證明有效且有天才球員壓陣的戰術體系,還有幫助球隊登上頂峰的誘惑。問題只在於:這些能做到嗎?

角色球員,應當如何取捨?

籃網還有幾個重要的決定要做出,也就是對於那些對球隊本賽季的崛起立下大功的角色球員的安排。因調侃Ben Simmons而受人矚目的「未來網紅」Jared Dudley今夏即將成為完全自由球員,而DeMarre Carroll(他本賽季1540萬的到期合約真是太酷了——這可是全隊目前的第二高薪,僅次於還剩一年1850萬合約的Allen Crabbe)也是如此。正在緩緩成長為可靠小球五號位的Rondae Hollis-Jefferson則將成為受限制自由球員。當然,籃網的主要精力還是會放在追逐大牌自由球員和續約Russell上,但他們也得當心些。如果籃網想把上述三位球員中的任意一位留下來的話,讓他們等到球隊把自由市場上的其他工作落定的時候或許也會讓球隊付出代價。

能否好好利用他們的薪資自由度講述籃網休賽期決策中至關重要的部分。他們和76人不一樣,沒有制定「贏在當下」的計劃,而是要著眼於未來的兩至三年。LeVert已經被一些人討論為籃網最好的球員,可他下賽季的薪資只有「荒謬」的260萬美元,而到明年夏天則會迎來自己的大合約;Joe Harris也會在2020年進入自由市場後得到大幅度的漲薪。如果說關注度和尊重是正確重建帶來的福音,那麼這些不得不做的艱難決定則也可以稱得上是它帶來的詛咒。Marks在接下來的幾個夏天裡就會遇到很多這樣的情況,但我確信他一定會直面挑戰。

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